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美国留学,别走进死胡同
2011年11月24日 16:01   来源:《中国大学生就业》
  文/张伟用 

  2005年始自美国国务卿赖斯向各领事馆发出备忘指令,解决了留学签证中的诸多问题,中国学生赴美留学形势一片大好,签证通过率直线上升;2008年金融危机以来,美国大学获得的财政资助和校友捐赠也普遍下降导致经费紧张,也逐步向留学生敞开了扩招的大门,各大名校的录取数量和录取比率因此逐步上升。反观国内的情况,本来昂贵的留学花费因为中国经济的高速增长以及美元汇率的下跌而显得平易近人,让很多工薪阶层有了承担孩子出国留学的财力;另一方面,大学生就业难早已不是新闻,出国深造、尤其入读美国名校进修成为提升职业竞争力的重要方式。每年留学美国的人数从2005年的1万8千人猛窜到2010年的12万8千人,可谓触目惊心。这个数字对于大学生来说,既可喜又可悲。可喜的是,留学美国从遥不可及的梦想变成了触手可及的现实,只要在校表现还过得去的学生,就有机会留学美国;可悲的是,随着留学美国猛增的人群,赴美读名校拿高额奖学金,变得越来越遥不可及。作为大三即将升读大四的学生,在个人条件基本确定的情况下,如何实现理想的美国留学计划,是每一个意向留美的学生必须思考的问题。笔者通过多年美国留学申请服务的切身体会,谨以本文提示一些大学生在美国留学申请中存在的常见误区,供大家交流学习。

  1. 美国大学研究生的录取极其看重分数,在校平均成绩85分以下几乎无望获得美国前50大学的录取,更罔论奖学金资助。

  毋庸置疑,每一所学校都喜欢品学兼优的学生,但这并不能说明成绩平平的学生就没有机会入读美国名校,或无法获奖学金资助。美国大学研究生院的招生方式和国内有很大不同,并不仅仅以分数论英雄。申请美国大学必需的材料包括大学成绩单,出国考试成绩(托福,GRE或GMAT等),留学申请文书(包括简历,个人陈述和推荐信等)等核心材料。在校成绩只是申请材料中的一部分,如果分数不高,并不能说明学生智商不高或者不够优秀,因为很多中国学生并不注重平时成绩,或者对本专业不感兴趣,或者花费太多时间处理学习以外的事情,比如校园活动或者社会实习等,而这些主观因素或者独特的经历却可能获得美国某大学的青睐,因为他们并不需要每一个学生都是成绩突出的尖子生。在美国大学看来,具备学习以外特别优势和才能的学生能够增强学生群体多元化,这本身就产生了学生之间相互学习的好机会。再者说,分数不够高,出国考试成绩取得高分,也是个人能力和语言水平的良好体现,说明学生已经做好了赴美读研究生的准备。另外,美国大学都是独立自主招生,从而每个大学各具特色的教育理念也决定了其要求各异的招生风格;总体来说,美国大学在录取学生时,更看重的是学生是否符合该校的教育理念和培养目标,换句话说,美国大学最中意的是“志同道合”的学生,而不是成绩最好的学生,所以,如何通过留学申请文书说明职业规划、学习兴趣和个人的背景优势与目标大学专业对口,也是美国留学申请中的突破口。

  2. 申请美国大学的研究生,只有专业对口才有机会获得录取。

  一般情况下,申请与本科专业背景相关的研究生,就不用担心申请资格的问题,但是,美国大学的录取要求可能会让人大跌眼镜。在美国,本科转专业申请研究生是司空见惯的事,笔者近日参加一次留学公益讲座,讲座嘉宾之一符同学就是转专业成功申请到了世界第一名校哈佛大学建筑学硕士的录取;哈佛大学建筑学硕士官方网站明确说明该专业接受任意背景的学生申请。甚至,个别大学的研究生专业不接受对应本科背景的学生申请,比如说,美国赫赫有名的公立名校北卡大学教堂山分校会计学硕士就不接受本科为会计学背景的学生申请。说到原因,首先还是教育体制的差异。美国本科教育的最大特点是通识教育。通识教育的核心在于培养人的整体素质,而并非培养人的某一领域的专业知识。学生通过本科阶段的学习对世界和社会有一个初步而全面的认识,并获得良好的自学能力和研究方法,升读研究生时,他们能够根据自己的兴趣和计划针对性选择最合适自己发展的专业方向,这可能和本科阶段的专业毫不相关。另外,美国社会非常尊重个人自由选择的权利,因为个性的需要重新选择合适自己的专业攻读研究生,这也是合符情理的。从实际申请的角度来说,有些专业对申请者没有任何的背景限制,而有些专业则要求申请者修读过相关的基础课程,当然也有专业强烈要求申请者具备相关的专业背景,个别专业却表示不接受相关专业背景的学生申请,这都是因大学和专业各异。在选择目标大学和专业时,最好认真查看大学的官方网站,看清楚再动手,才能够起到事半功倍的效果。

  3. 申请美国大学的研究生一定要和教授套磁,获得教授的支持才有机会获得大学录取和奖学金。

  套磁也即和教授套近乎,争取教授的重视和支持,从而申请材料可以得到美国大学更多的关注,尤其在背景相似的申请者中,成功套磁的申请者自然获得更大的录取机会。确实,部分专业的研究生,由教授一对一主导教育的实验性科目比如生物学,或者参与教授科研项目的一些工科专业,大学可能会明确说明,只有获得教授的支持,申请者才有机会获得录取和奖学金。其中的奥妙就在于,如果申请者没有找到合适的教授,就算入读之后,也没有导师指导学习和研究,那这种学习方式就毫无意义,大学自然也不会接受;另一方面,学生参与教授的实验或者项目,其实也是作为教授的廉价劳动力在帮着做研究,这样教授自然也乐意提供经费供其学习和生活,这就是我们常说的助研奖学金的主要来源。但宏观上来讲,美国大多数研究生专业的主要学习方式还是修读课程,而不是跟着教授一对一做研究,中国学生意向就读的主流专业包括商、法、医、文科和艺术类专业大多是如此。这类专业的研究生招生工作主要由一个录取委员会执行,这个委员会由研究生院的招生负责人和院系的教授共同组成,录取决定也是投票产生,而不是由个人决定。因此,和教授套磁可能无法对申请产生太大的作用。其实大多数教授是不参与录取工作的,就算申请者恰好套磁联系上的教授是录取委员会成员并获得支持,也只是得到宝贵的一票,这并不能代表录取。笔者每年指导申请的学生中,很多都没有经过套磁即获得理想名校的录取甚至奖学金,前文提到的符同学转专业成功申请到了哈佛大学建筑学硕士,没有和任何教授套磁,她同时获得了宾夕法尼亚大学、哥伦比亚大学和赖斯大学等多所美国顶级名校的录取和高额奖学金,都没有经过任何套磁。事实上,笔者每年也见证很多学生通过套磁成功取得教授支持,但最终未能获得录取的案例。

  4. 留学申请文书中,简历详尽地列举出个人所有的经历和成果,个人陈述尽可能将个人的优势和才华深入细致地体现出来,推荐信必须由知名的专家学者提供。

  抱有这个想法的学生大有人在,他们认为唯有将自己包装成为一个完美的学生,才有机会获得美国大学和教授的青睐。事实上,越“完美”的学生,在某种程度上来说显得越平庸,越无法给人留下印象。简历就是个人简单的经历,简明扼要地将个人的主要经历和学习工作成果向读者呈现出来,既节约录取委员会的宝贵时间,不会因为流于大众的语言消耗掉他们的耐心,从而争取到良好的第一印象。个人陈述最好用以小博大的精彩故事吸引住教授们的眼球,将个人能力和才华通过事实生动地陈述出来,根据大学和专业的实际情况针对性写作职业规划和申请动机,向对方证明你们是彼此最和胃口的“恋人”。其中的道理是,申请者再优秀,如果不是教授要的那道“菜”,当然不会被摆到桌面上。推荐信首先具备足够的可信度,才具有最起码的可读性。也就是说,如果推荐人和申请者只有一面之交,甚至素未谋面,很难让人信服这份推荐信能够客观地反映出申请者的能力和素质。因此,在选择推荐人时,首先要从最熟悉自己的教授和工作或实习领导中挑选,其次才是他们在社会上的影响力。 

  弄清楚上述四方面的问题,我们基本上可以了然如何正确地看待专业和择校,并根据自身的实际情况选择合适的目标,针对性制作申请材料。由于篇幅有限,具体如何操作留学申请事宜,还需要另文详述。笔者的建议是,详读目标大学专业的官方网站,详细了解申请要求并获得最正确的申请信息。知己知彼,百战不殆! 

(作者为国家发改委培训中心特聘留学顾问、北京金东方国际教育文化交流中心美国部技术总监)